Hallaron en El Calafate restos de un megaraptor, el dinosaurio más grande encontrado hasta el momento

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El descubrimiento se realizó a comienzos del 2022, de un yacimiento que tenía gran importancia científica ubicados al sur de El Calafate, en la zona alta de las estancias Anita y Altavista. En ese lugar, en 1980, el geólogo Francisco Nullo realizaba el relevamiento de rocas y encontró fósiles de gran tamaño.

Los restos de Maip fueron encontrados en la Estancia La Anita, ubicada a 30 kilómetros al suroeste de la localidad santacruceña de El Calafate. Los autores de este hallazgo afirman que sacarlo de la tierra no hubiese sido posible sin una dosis de pasión por el trabajo paleontológico.

Mauro Aranciaga Rolando, paleontólogo becario doctoral del CONICET en el Museo Argentino de Ciencias Naturales “Bernardino Rivadavia” (MACN), le dijo a Clarín: “Es un sueño hecho realidad. Uno de chico siempre sueña con encontrar un dinosaurio de este tipo. Luego, ya de profesional, con publicarlo en un paper. Estoy cumpliendo un doble sueño”.

Fósiles del Maip Macrothorax, el dinosaurio megarraptórodo más grande encontrado hasta el momento, fueron descubiertos en la provincia de Santa Cruz por un equipo de investigadores del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Ténicas (Conicet), y el paleontólogo Fernando Novas catalogó como un hecho “sorprendente” y que permite “abrir más interrogantes”.

El hallazgo de esta especie, publicado recientemente en la revista Scientific Reports, fue presentado este miércoels durante una conferencia de la que también participó la presidenta del Conicet, Ana Franchi, junto al director del Museo Argentino de Ciencias Naturales Bernardino Rivadavia, Pablo Luis Tubaro, y colegas investigadores.

De diez metros de longitud y 70 millones de años de antigüedad, los restos fueron hallados a comienzos de 2020 por paleontólogos del Museo Argentino de Ciencias Naturales (MACN) en el suroeste de la provincia de Santa Cruz.

Entre los elementos que se pudieron obtener, se incluyen vértebras, costillas y parte de lo que sería el pecho y la cintura escapular. El paleontólogo Mauro Aranciaga Rolando, becario del Conicet, explicó en ese momento que encontraron “un ejemplar muy grande de un nuevo megarraptórido”, que “eran dinosaurios carnívoros formidables”.

Los restos fósiles del megarraptor demostraron que era “una criatura de gran tamaño”, que medía entre nueve y diez metros de largo y pesaba alrededor de seis toneladas, lo mismo que un elefante macho adulto.

Para soportar tanto peso, su columna vertebral estaba compuesta por enormes vértebras interconectadas por un complejo sistema de músculos, tendones y ligamentos, que le permitía mantenerse erguido sobre sus patas traseras mientras caminaba o corría.

“Era una criatura de gran tamaño, con patas parecidas a un ñandú, que podía correr a sus presas. Tenía una dentadura impecable, con bordes acerrados. Manos con garras de hasta 40 centímetros de largo, lo que demuestra que el animal era un depredador y semejantes garras las tenía para despedazar a sus presas”, detalló Novas.

A su vez, Maip debe su nombre a, por un lado, una palabra tehuelche que significa “entidad maligna”, que suele “atacar por la noche y dejar muerte a su pasar, lo que se cree que hacía este espécimen en el Cretácico”, dijo Mauro Aranciaga Rolando, primer autor del artículo y becario Conicet.

Por otro, Macrothorax hace referencia a su “enorme pecho”, que medía 1,2 y 1,5 metros de alto.

“Los huesos de Maip nos ayudaron a entender mejor la anatomía de los megarraptores. Pertenecen a una familia cuyo esqueleto no era como el de un tiranosaurio, grande pero pesado, sino que eran animales ligeros. Es decir que sus huesos no eran macizos sino que presentaban una gran cantidad de huecos internos que los hacían mucho más livianos, algo así como un ladrillo hueco comparado con uno macizo”, explicó Aranciaga Rolando.

“Era un ecosistema cálido. Había caracoles acuáticos y terrestres, plantas de muy distinta filiación, era un bosque, casi una selva, con charcos, lagos, arroyos, y diversas criaturas como ranas, tortugas, peces, aves pequeñas y mamíferos”, explicó Novas.

“En ese momento, en primer lugar, no tenías la cordillera de los Andes. Y las plantas te dan indicios que (estos animales), como los caracoles que se encontraron, eran propios de zonas cálidas”, continuó.

En aquel momento, la Patagonia era “invadida” por las aguas del Atlántico, entonces “la fauna y la flora se movían junto al avance y el retroceso del mar hasta que el mar avanza sobre la Patagonia y no sabemos qué pasó después”, agregó Novas.

El equipo destacó que en el mismo yacimiento también fueron hallados otro tipo de fósiles pertenecientes a otros dinosaurios y especies, junto con cáscaras de huevos “que indican distintos tipos de dinosaurios de los que todavía no tenemos precisión”, sostuvo el investigador.

Los huesos del megarraptor brindan “todo un tema para estudiar a futuro”, ya que en los restos también se encuentran las marcas donde se asentaban los cartílagos y los ligamentos, lo que les permitía a las articulaciones “moverse y mantenerse articuladas para respirar”, explicó Novas.

En tanto, luego del descubrimiento de los fósiles por parte de Aranciaga, en 2019, los investigadores interrumpieron las tareas debido a las restricciones por Covid-19 y las retomaron en 2020.

“Si bien la pandemia nos impidió regresar a nuestro lugar de trabajo, pudimos continuar con el análisis de los rasgos morfológicos de Maip sin inconvenientes”, aseguró.

Si bien los paleontólogos ya tenían información sobre la especie -el primero de estos hallazgos se remonta a 1996 en la provincia de Neuquén- señalaron que el nuevo descubrimiento “ayuda a entender mejor la anatomía de los megarraptores”.

Finalmente,  Aranciaga Rolando agregó que este tipo de especie es “bastante enigmática”. Todavía quedan por dilucidar aspectos de su comportamiento de caza, “por ejemplo, cuáles eran sus presas favoritas”, agregó.

Para contestar estos interrogantes, los investigadores planifican otra expedición que esperan concretar a comienzos de 2023, con el fin de recabar más datos de estos antiguos habitantes de la Patagonia.

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